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Historia del azúcar

El azúcar es un ingrediente natural que siempre ha formado parte de nuestra alimentación. También es uno de los productos documentados más antiguos del mundo.

Se suele creer que el azúcar de caña fue utilizado por primera vez por el hombre en la Polinesia, desde donde se extendió a la India. En el año 510 a. C., el emperador Darío de Persia invadió la India, donde encontró «la caña que da miel sin abejas». El azúcar de caña se mantuvo en el más absoluto de los secretos mientras se exportaba el producto elaborado.

En el siglo VII, los pueblos árabes invadieron Persia. En el año 642 descubrieron que se cultivaba caña de azúcar y aprendieron cómo se producía el azúcar. A medida que continuaron su expansión, establecieron la producción de azúcar en otras tierras conquistadas, como el norte de África y España.

Los europeos occidentales descubrieron el azúcar durante las Cruzadas, en el siglo XI, y el azúcar se registró por primera vez en Inglaterra en el año 1099. Durante los siglos posteriores se produjo una importante expansión del comercio de Europa occidental con el este, que incluyó la importación de azúcar. En esos momentos estaba considerado un lujo.

En el siglo XV, el azúcar europeo se refinaba en Venecia, lo que confirma que, aunque las cantidades fueran pequeñas, resultaba difícil transportar el azúcar como un producto alimentario. En el mismo siglo, Colón navegó a las Américas y hay constancia de que en 1493 transportó plantas de caña de azúcar para cultivar en el Caribe. El clima en esas tierras era tan bueno para el crecimiento de la caña que rápidamente floreció una industria azucarera.

La remolacha azucarera se identificó por primera vez como una fuente de azúcar en 1747. Sin embargo, se mantuvo en secreto hasta las guerras napoleónicas a principios del siglo XIX, cuando Gran Bretaña bloqueó las importaciones de azúcar a Europa continental. En 1880, la remolacha azucarera ya había reemplazado a la caña de azúcar como la principal materia prima para la obtención  de azúcar en Europa continental.